Родился Алексей 10 марта 1935 года в небольшом селе в Кемеровской области. Его отцом был чех по фамилии Куно. В годы Первой мировой войны он попал в плен и был выслан в Сибирь. Там и женился, а потом в семье родился мальчик — Алексей Кунов. С детства рос слабым, болел рахитом. По этой причине до четырех лет ходить не мог, только ползал по двору. Ходит легенда, будто однажды во время такой прогулки на Алешу напала свинья, и спас его от верной смерти местный знахарь. Он подсказал матери Алексея необычный метод, который только и помог мальчику. Надо было ребенка обмазать ржаным тестом, обвязать лопухами, марлей и поместить на какое-то время на раскаленную русскую печь. В конце требовалось протереть тело мальчика марганцовкой. Сложно сейчас утверждать, правда это, или нет, но постепенно Алексей окреп, встал на ноги и пошел.

В восемь лет Алексей потерял отца (в некоторых источниках говорится, что он погиб во время Великой Отечественной войны, но сам Алексей о нем ничего не помнил). Семья была большой — шесть детей, чтобы как-то выживать ему пришлось идти работать. Тяготы, слишком рано на него свалившейся самостоятельной жизни, отложили свой отпечаток.  Случались драки и приводы в милицию. Удивительно, но, хотя рост его не превышал 160 см, он превратился в плечистого крепыша и был одним из лучших в тяжелоатлетической секции. Там его и приметил тренер Иван Жуков из районного центра. С 18 лет Алексей Кунов уже всерьез увлекся тяжелой атлетикой, пришли успехи на областных соревнованиях. На него обратил внимание начинающий тренер из Киселевска Рудольф Плюкфельдер. «Нужно воспитывать себя. Работай над каждой мелочью. Днями… неделями работай! А я тебе помогу», — говорил Плюкфельдер. В 1957 году Алексей, уже носивший фамилию Вахонин, переезжает в Киселевск к Плюкфельдеру. Незадолго до этого он успел жениться и буквально через день развестись, но взял фамилию жены. Так он стал Вахониным. Устроился кузнецом на шахту и параллельно тренировался. Алексей познакомился с женщиной, которая вскоре стала второй его женой и родила двоих сыновей. Она была старше Алексея.   

В 1961 году Вахонин, дебютируя на чемпионате СССР, победил в категории до 56 кг, а через год повторил этот успех. Кстати, в 1962 году Алексей Вахонин, оставив в Киселевске все нажитое, вслед за своим тренером Рудольфом Плюкфельдером переезжает в город Шахты. Тренер похлопотал, чтобы Вахонина устроили на работу и выделили хорошую квартиру. Результаты продолжали расти. В 1963 году Алексей Вахонин стал чемпионом мира и Европы.

На Олимпийские игры в Токио в 1964 году Вахонин ехал в качестве главного фаворита. Но венгр Имре Фельди был очень силен в тот вечер и выигрывал перед последним упражнением — толчком, 2,5 кг. Когда Фельди толкнул 137,5 кг, все подумали, что судьба золотой олимпийской медали решена. Венгры уже собирались качать своего спортсмена. Вахонину, поскольку он был немного тяжелее, чем Фельди, надо было толкать запредельный вес — 142,5 кг. И Алексей сказал тренерам: «Заказывайте». Выходя на помост, он бросил в сторону довольных венгров фразу, ставшую знаменитой: «Х…во вы шахтеров знаете!» (переводя на цензурный язык — «плохо» — прим. автора) Вахонин легко поднял штангу, а когда судьи зафиксировали вес, с криком: «Хопа!» издевательски поднял одну ногу, приняв позу аиста.

Фото предоставлено автором «Истории тяжелой атлетики в цвете» Артуром Шидловским.

Это был триумф. Мировые рекорды в толчке и в сумме троеборья пали под напором советского богатыря из шахтерского городка Шахты. О Вахонине на следующий день писали все крупные газеты мира, его прозвали «чудо-штангистом». Фотография с трюком обошла весь мир.

На родине Вахонина встретили как героя. Он побывал на приеме в правительстве СССР, ему вручили орден «Знак почета».

После победы на Олимпиаде Вахонин получил новую квартиру в центре Шахт. Жить бы, да жить. Радовать тренера, семью и болельщиков. Но, увы, испытание славой Алексей не прошел. Новая квартира стала местом праздничных, и не только, гуляний. Какое-то время, благодаря Плюкфельдеру, Вахонин еще показывал достойные результаты — победы на чемпионате Европы 1965 года и на чемпионате мира и Европы 1966-го. Но отбор на Олимпийские игры он провалил, заняв лишь третье место на чемпионате Европы 1968 года. В 1970 году он оставил спорт.

На 58-м году трагически ушел из жизни первый олимпийский чемпион из Шахт Алексей Вахонин.

С 1995 года в Шахтах проводятся турниры по тяжелой атлетике его памяти. На Аллее спортивной славы есть его портрет. В Киселевске Кемеровской области есть улица, названная его именем. 25 октября 2018 года в сибирском селе Гавриловка (родина Вахонина — прим. автора) был открыт памятник двум выдающимся людям — олимпийскому чемпиону по тяжёлой атлетике Алексею Вахонину и его первому тренеру Ивану Жукову.

Видео  выступлений тяжелоатлетов на Олимпиаде 1964 года в категории до 64 кг.

Сергей Титарев